Meer dan de helft van de bevolking draagt een bril of lenzen. Om veel mensen van een goed zicht te kunnen voorzien zijn er vele ontwikkelingen gedaan op het gebied van oogkunde. Otto Wicherle is de bedenker van de zachte contactlens. Het is voor vele mensen één van de belangrijkste ontwikkelingen geweest. We onderzoeken wie deze man is en hoe hij de toekomst heeft veranderd.

Geschiedenis

Otto Wicherle was een Tsjechische scheikundige die na zijn studie aan de universiteit van Praag daar bleef werken. De Nazi's sloten tijdens de Tweede Wereldoorlog de universiteit, waardoor Otto bij de onderzoeksafdeling van een schoenenbedrijf ging werken. Tijdens de oorlog deed hij verder onderzoek naar plastics en ontdekten ze hier de kunststofvezel silicon. In 1942 werd Otto gevangen genomen door de Gestapo, maar werd na een aantal maanden weer vrijgelaten. Na de oorlog ging Otto Wicherle weer bij de universiteit van Praag werken. Uiteindelijk werd hij hier weggewerkt om politieke redenen. Gelukkig liet hij het hier niet bij zitten en ging verder werken bij de Tsjecho-Slowaakse Academie van Wetenschappen. Hij voerde onderzoeken en experimenten thuis uit, omdat het gebouw nog niet af was. Ook hier deed hij verder onderzoek naar plastics en ontwikkelde hij hydrogel.

Hoe heeft Otto Wicherle zachte contactlenzen bedacht?

Het verhaal hoe Otto Wicherle zachte contactlenzen heeft bedacht is heel bijzonder. Doordat hij thuis zijn experimenten moest uitvoeren, werd hij namelijk ook heel creatief. In 1961 begon hij met het ontwikkelen van een zelfgemaakt apparaat dat hij gebouwd had met een bouwpakket voor kinderen, een fietsdynamo van zijn zoon en een beltransformator. Hij had ook alle mallen en glazen reageerbuisjes zelf gemaakt. Tijdens kerst werkte zijn uitvinding en maakte hij met de hulp van zijn vrouw de eerste zachte contactlenzen gemaakt van hydrogel. Hij probeerde ze uit in zijn eigen ogen en alhoewel ze niet in de juiste sterkte waren, waren de lenzen wel comfortabel.

Otto Wichterle gedenkplaat
Foto: Michal Maňas, CC BY 4.0
via Wikimedia Commons

Na de succesvolle uitvinding verbeterde Otto Wicherle de lenzen en vroeg patent aan. Deze ontving hij, waarna hij meteen begon met de eerste productie van 100 zachte contactlenzen. Met hetzelfde bouwpakket voor kinderen maakte hij een apparaat om meer contactlenzen tegelijkertijd te maken, wat resulteerde in de ontwikkeling van 5.500 contactlenzen binnen vier maanden.

De rechten om zachte contactlenzen te maken werden door de Tsjechische overheid verkocht aan Amerika en Bausch + Lomb ontving een sublicentie om de lenzen te ontwikkelen. Otto Wicherle ontving zelf maar een klein bedrag (zelfs minder dan 1%!) van wat Amerika betaalt had voor het patent voor de contactlenzen. Later gaf hij aan dit niet erg te vinden, omdat veel mensen van zijn uitvinding kunnen genieten.

Verandering voor het leven van veel mensen

De uitvinding van Otto Wicherle heeft het leven voor veel mensen veranderd. Er zijn enorm veel mensen in de hele wereld die zachte contactlenzen dragen. Zijn uitvinding maakt het leven van deze mensen makkelijker en comfortabeler. Het dragen van zachte lenzen scheelt namelijk veel gedoe en door verdere ontwikkelingen zijn de lenzen nog comfortabeler geworden. Tegenwoordig bestaan er zelfs silicone hydrogel lenzen die nog meer zuurstof doorlaten naar het oog.

Otto Wicherle Award

Doordat Otto Wicherle een zeer gerespecteerde scheikundige is, is er zelfs een award naar hem vernoemd. De Otto Wicherle Award wordt uitgedeeld aan wetenschappers jonger dan 35 van de Academie van Wetenschappen die uitzonderlijke resultaten behalen in hun werkveld. Dit zijn dus wetenschappers die veelbelovend zijn en misschien in de toekomst ook wel baanbrekende uitvindingen zullen ontwikkelen met betrekking tot contactlenzen.